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INTERVIEW: Black Rebel Motorcycle Club’s Leah Shapiro on getting healthy and keeping the beat going.

This year represents 15 years since San Francisco’s Black Rebel Motorcycle Club released their debut B.R.M.C album. A true milestone for a band in constant pursuit of producing pure, unadulterated rock and roll, they have, in recent years, literally went through hell and back. Firstly, with the death of Robert Levon Been’s father – and BRMC sound engineer – Michael Been, in 2010, followed by the more recent news in 2014 that drummer Leah Shapiro required treatment for Chiari malformations found in her brain.

For Denmark born Leah – former drummer with Dead Combo and The Ravonettes – the thought of not being able to pick up her sticks in the face of her surgery and subsequent recovery was as dark a road to go down as there is for any musician.

“That was a pretty fucking scary thought. The whole year and a half of touring Spectre i had so many problems. I was losing my mind or seriously losing my ability to play the way that I was used to which was pretty scary. I guess there was a sense of relief in finding out why that was happening cause I was kinda going crazy over it . Like every night I would feel like it was flying around in a roller coaster while trying to play drums at the same time. The recovery process was pretty brutal and there was also the fear of how everything was going to feel after it.”


As luck would have it, the surgeon tasked with drilling into her brain happened to be a BRMC fan himself, and he was able to fine tune a ‘drum recovery’ process that enabled Leah to come back to almost full health.

“Yeh he was a fan of the band, it was fucking awesome. He was really incredibly helpful and he wrote out about a whole new programme which I started about three months after the surgery to get back on the drums. Had I not had that I’d have been completely fucking lost. I mean I would have no way of knowing what my limits where or how to pace myself or a what a responsible way to getting back to here was at all so it was really helpful.”

Serendipity or not, her long road from sleepy Aarhus in her native Denmark to life in LA via New York as one third of one of the best rock and roll bands of the last two decades is one that had a little to do with a certain incident with a bird in New York’s Times Square.

“I was working this shitty fucking office job in Times Square and I’d just gotten out of the Subway and like this bird just fell out of the sky dead in front of me. That was kind of a moment when i was like ‘Ok I’ve gotta not be doing this any more, anything else is better than this shit,’ and that kind of led to me joining Dead Combo which was really what opened the door for both BRMC and The Ravonettes – I think the first show I did with Dead Combo was opening with The Ravonettes and then we got to do some BRMC shows during their Baby 81 tour and i stayed in touch with Rob and here we are.”

It’s not often musicians get to support a band on tour before making the transition to become part of that band and its something that’s not lost on Leah, one that gives her a heightened sense of just what makes BRMC who they are and what they represent.

“It was kind of interesting to get to tour with them with an opening band before I joined them. I remember being in the crowd watching and there was this really special energy and, like, some sort of vibe that I’d never really seen before live with other bands. I watched the shows every night and I couldn’t get tired of it. It was always really exciting that you didn’t hear the songs as it is on the records, the set changed from night to night and always had a different element to it depending on what the room was like any given night. Now, every night we play I hope that even though I’m behind the drums I hope that energy is still the same one that I could feel.”

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Having just completed a 16 date autumn US co-headlining tour with Death From Above 1979 – alongside Deap Vally, Shapiro is finding it great being back in the saddle with the band after such a long period of recovery from her brain surgery.

“Yeh I mean this is probably my first proper tour where I’ve been fully healed up from my injuries and shit so it’s is a nice feeling just to play without all of those issues. We’ve toured with Deap Vally before so we know them and the Death From Above guys really well, so its probably been one of my favourite tours as far as the lineup and people.”

And although the present musical landscape seems bereft of bands that share a similar approach to pure, no holds barred rock and roll like BRMC do, Leah isn’t one to start complaining, especially given her love of both of their current touring partners, Deap Vally and Death From Above.

“I’m not that frustrated, I think just being on tour with the awesome bands and watching them kick ass every night kind of takes away some of the frustration away – you get a little jaded but there’s plenty of cool stuff going on just maybe not in the mainstream. Its hard enough at the best of times for bands.”

With a new album most likely in the early part of 2017, the tour has given the band the chance to come up with and road test some new material.

“We’ve always used soundchecks to kind of at least get the process of new ideas started and we have like a million little shitty iPhones; recording our new ideas. It’s a cool setting to start the writing process when your on a big stage with a big sound. Everything sounds better than being in the little confined tiny rehearsal space so its a little bit more fun.”

And with the signs all pointing in the right direction, Leah is quietly confident of a return to a full touring schedule next year in support of what will be the band’s eighth record.

“We’ve been testing out two of the new songs which we’ve done in the studio prior to starting this tour and when we finish up next week it’ll be back in the rehearsal studio writing again and hopefully recording and then we will be back out on the road before we know it.”

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The last few years haven’t been easy on the band, with, alongside Leah’s diagnosis, surgery and subsequent recovery, the death of bandmate Robert Levon Been’s father Michael in 2010 – after he suffered a heart attack backstage at a festival in Belgium.

The loss was hard to take for Leah, who credits Been’s father with her progression as a drummer, thanks to his own unique training regime he placed on her when she joined BRMC following Nick Jago’s departure back in 2008.

“A big part of me getting to where I am now as a drummer was Michael putting me through an epic boot camp when i first started with the band. i wasn’t super happy at the time. It was pretty intense but it definitely helped shape my playing and my approach to music in general. He sort of got me to be a little bit more free and I kind of learned to be OK with the mistakes that were going to happen inevitably both in recording and live onstage and learned just kind of go with it and make the fucked up parts work to your advantage, if that makes sense.”

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For Leah, what has happened is that the band have pulled together more than ever in the face of such tragedy.

“I mean we’ve gone through some pretty insane shit before. We spend a lot of time together so we are all very close and i feel like there’s more of a family vibe than other bands I’ve played with in the past and I like that. A lot of the guys that are on the road with us have been with the band for as long as I have or even longer so there’s that whole element to it as well. I suppose we are our own kind of weird little dysfunctional family (laughing).”

The story goes that Leah learned around 40 songs in two weeks when she first joined the band midway through their tour off the back of the Baby 81 album, and ever since then, Leah has taken more and more of a creative role alongside bandmates Peter Hayes and Robert Levon Been with regards to new material.

“In the beginning i was playing all the material that already existed and when I first started I just tried to mimic the drumming as much as i possibly could to make the transition not like too awkward for Rob and Pete and I guess for the audience as well. I think that when we first started writing Beat The Devil’s Tattoo I started to kind of observe what the process was and figure out my place in it. So its now its been like 8 and a half years or something like that so I’m a little bit more comfortable than I was!”

Her footprint on the band’s material is more than present, not just through her military like – pounding drums – which formed the creative starting point to the development of lead single ‘Let The Day Begin’ from Spectre – a cover of Robert’s dad’s band The Call’s original 1989 release. Her interest in literature and poetry has borne fruit lyrically, her input stamped all over the band’s last two album releases.

“Well at the time when I first got to LA, Rob and I were living in this like, sort of one of those furnished short term apartments and I happened to have some of my books my dad had given to me and some that I’d bought myself. So they were around and I remember showing him things. “Annabel Lee” (from 2011’s ‘Live in London’ release) came out of that. It’s not like an intentional thing but when its around I guess it hopefully influences us but it’s not something I try to force on anybody.”

Interestingly given the high intensity required to provide the engine for BRMC’s motoring sound, Leah feels that playing live she often finds herself in a trance-like, meditative state, as the dreamy ‘Alive’, from BRMC’s debut release – and Leah’s favourite song to play – illustrates.

“Well I mean there’s a lot of repetition and a lot of focus on the flow and feel of it so when I really focus in on it and I’m having a good day when I’m playing well It gets really transitory really quickly and a lot of the music – the more psychedelic stuff – it really lends itself to that. Like you kind of float into some other place which is nice. It’s nice to stop worrying about how your are supposed to be feeling, it just kind of happens.”

Brought up listening to her American father’s record collection, she wasn’t the typical wannabe drummer who, from an early age, was banging tabletops and boxes with anything they could find their hands on.

“I started I guess a little bit later than most people would have, but I just kinda immediately got obsessive about it. I tried to learn other instruments and I completely fucking sucked at it and it didn’t feel natural to me at all and I remember the first day playing the drums it just felt natural to me.”

And with no doubt a few UK dates to pencil in for next year with the release of their new album, Leah is keen to get back out in front of British audiences – even if that means dodging the odd flying pint.

“Oh yeh it’s just so rowdy and fun I love that. I like a good drunk crowd throwing beers at us (laughs) although usually they don’t hit me so that’s why i don’t mind it! I remember Rob getting hit with a beer right in the face in Glasgow at the Barrowlands, I think on the 2010 tour. Maybe next time it’ll be me although it’s a little harder to hit me. I guess that will be the challenge for next year at our shows.”

BANKSY Y SU BANDA SONORA PARTICULAR.

Hay más teorías en circulación sobre la verdadera identidad de Banksy que he comido cenas calientes, pero esa historia no falla en reavivar los rumores o captar la imaginación de los millones de fans de la subversiva artista callejera de Bristol.

Las noticias que se filtran en Marzo de un estudio científico en Queen Margaret University en Londres utilizando mapas de calor y perfiles geográficos quizás poniendo un clavo final en el ataúd de la idea de que él es realmente un antigua alumna de un escuela pública de Bristol, Robin Gunningham.

A mí me dejó un sabor amargo, como las técnicas utilizadas en los círculos de Criminología están adaptado a la búsqueda de Banksy – aunque ofrece bastante evidencia concreta. Si yo fuera un jurado sobre el caso, me gustaría estar ver evidencia sacada de una búsqueda rollo algo viejo olfatear, la pluma detrás de la oreja, un come-donuts trabajo de detective.

Por lo tanto, impulsados por la -en mi opinión-  agujera grande presente en el estudio – lo de centrarse sólo en los sitios de trabajo de Banksy en Bristol y Londres en el Reino Unido –  me llevó a verlo todo a través de un amplio campo de juego, con ubicaciones en todo el mundo donde Banksy ha dejado su marca, y he vuelto con algunos resultados interesantes.

Como dicta la orden, empecé por el principio. Y con eso, en algún lugar cerca de casa. Glasgow. Uno de las primeras ocasiones que Bansky mostro públicamente su trabajo fue en la ya desaparecida discoteca y espacio para eventos ‘The Arches’, bajo la Estación Central de la ciudad. El evento vio el artista- entonces relativamente desconocido, compartir un evento con compañeros más establecidas, como el artista Jamie Reid de Sex Pistols fama.

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Ejecutando desde alrededor del 1 al 18 de marzo de 2001, el ‘Peace is Tough’ exposición fue mal atendido, pero vio Banksy escaparate algunos de sus primeros trabajos, como ‘Monkey Queen’.

Entonces, ¿por qué aquí, en Glasgow? Esto, antes de su ‘Existencilism’ exposición en Los Ángeles y la siguiente ‘Turf War’ en Londres? Quizás él había visitado el lugar antes, en otra capacidad, y le gustó lo que vio. Suficiente para volver, como lo hizo en 2001, y pintar las paredes con su trabajo, algunos de los cuales aún existe hoy en día.

Ahora, donde se puede encontrar uno de los primeros pedazos de Banksy adornado una pared fuera del Reino Unido? Uno de los primeros que encontré, fue en Nápoles, Italia. Su famoso ‘Madonna Con la pistola”, pintado en el lateral de una iglesia en el centro de la ciudad, apareció en algún momento alrededor de agosto de 2004. Las fechas exactas de esto no puedo ser específico.

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El mismo Banksy se refiere a la obra en su libro “Cut It Out”, publicado el 14 de diciembre de 2004 – que me permite hacer el salto algunos meses atrás. Búsquedas indican que las primeras fotos tomadas de la obra pertenecen a este tiempo de trabajo, que aún esta visible en su ubicación, cubierto por una tapa protectora de plexiglás.

Un trabajo apareció por Banksy en la ciudad en 2010, pero fue destruido rápidamente después, con lo que se dispone de poca información. Así que sabemos que Banksy tiene vínculos a Nápoles, a mi conocimiento, es el único lugar que él “etique” en Italia. Y que él ha visitado en más de ocasión. Más sobre esto más adelante.

Pasemos a Australia, saltar hacia atrás y hacia adelante como lo hacemos nosotros. Su primer visita fue en Abril de 2003, después de haber sido invitado a participar en el evento de diseño ‘Semi-Permanent’ en Alexandría, Sydney, creando uno de sus obras de arte más grande mientras estaba allí – un pedazo de collage que mido 2.5m de alto por 9m de largo.

Mientras de paso en el país también visitó Melbourne, y di un paso por la cuidad con un chico llamado Puzle, uno que curraba con una marca de camisetas llamada Burn Crew, a quien le conoció en Sydney, donde roció algunas de sus famosas galerías de rata y una ‘Little Diver’ imagen en varios puntos de la ciudad, incluyendo el famoso ACDC Lane.

A principios de agosto de 2005, Banksy visitó Palestina, pintando un total de 9 piezas en el muro de Palestina, incluyendo el famoso “West Bank Guard’ mostrando una joven parando un soldado por el contrabando. Regresó una década más tarde, en febrero de 2015, asimismo, agitan la conciencia colectiva por “atentado” a su manera a través de losas remanente del ofensiva en 2014 de Israel en Gaza.

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Pero en términos de productividad, fuera del Reino Unido, es en los Estados Unidos y Canadá donde la labor de Banksy se ha concentrado a lo largo de los años. Después de su primer show en Los Ángeles en 2001, regresó a la ciudad en septiembre de 2006 con su show ‘Barely Legal’.

Avance rápido dos años hasta el 2008, y Banksy regresó a los Estados Unidos, donde dejo 14 galerías en Nueva Orleáns para conmemorar el próximo tercer aniversario del huracán Katrina.

De nuevo en los EE.UU., seis nuevas piezas de Banksy, incluyendo el famoso “This Will Look Nice When It’s Framed”, se informó a la prensa en San Francisco alrededor del 1 de mayo de 2010, una semana o así antes de tres nuevos murales Banksy apareció en Toronto.

Y alrededor del 12 de mayo, un nuevo mural de Banksy apareció también en la zona de Chinatown de Boston, representando un ‘Cancelled’…Follow Your Dreams” galería. Desde aquí, la última aparición de Banksy en el otro lado del Atlántico se produjo durante su famoso mes de residencia en Nueva York, que comenzó el 1 de octubre de 2013 con la aparición de su ‘The Street Is In Play” plantilla.

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Así que aquí tenemos Banksy, en el transcurso de una década y media, viajar a ciudades de todo el mundo tanto para exhibir su trabajo y spray-stencil paredes sobre carriles dondequiera que vaya. Eso en sí mismo no es nada que todos nosotros no sabemos. Pero, ¿por qué ir tan lejos de Bristol y Londres para hacerlo. Sólo por el arte, a difundir su mensaje? O si existe una razón mucho más simple que le llevó a estas ciudades en estos momentos en el tiempo.

Formaba él parte o conectados con un grupo musical? Un grupo que han pasado veinte años o así lanzando discos y recorriendo el mundo para realizar shows y extender el alcance de su música. Tiene sentido.

Y ninguna otra banda tiene un vínculo estrecho con la artista como los amantes de trip-hop de Bristol, Massive Attack. A lo largo de su carrera, Banksy ha hablado de su amistad con la banda de Robert Del Naja – él mismo es también un grafitero. Del Naja y Banksy dicen que han exhibido juntos unos shows en el pasado, con Banksy citando Del Naja como una gran influencia en su obra y forma de pintar.

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El artista proporciona el prólogo a la tomé “3D & The Art of Massive Attack”, publicado en Agosto de 2015, que dice… “Cuando yo tenía unos 10 años de edad, un chico llamado 3D estaba pintando las calles sin parar. 3D salir de pintura y formo la banda Massive Attack, que puede haber sido una buena cosa para él, pero fue una gran pérdida para la ciudad (Bristol).”

Del Naja fue un grafitero mucho antes de convertirse en el “director creativo” digamos de Massive Attack, y se mantiene en alta estima como uno de los pioneros del movimiento grafiti esténcil, ayudando a traer la cultura hip-hop y grafiti a Bristol en la década de 1980. Y su trabajo ha sido publicado en todas las portadas de los discos de Massive Attack hasta la fecha.

De hecho, se levantaron las cejas el año pasado después de que Massive Attack canceló un concierto en el parque de atracciones de Banksy ‘Dismaland’ en Septiembre, aduciendo “dificultades técnicas”. El mismo Banksy preguntó a los asistentes al evento a llevar máscaras, con la idea de que  ‘El baile de máscaras’ funcionara como manera de que  él podía asistir sin relevar su identidad a los paparazzi en la asistencia.

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Así que vamos a ver si la apariencia del trabajo de Banksy tiene algo que ver con giras y conciertos de Massive Attack por el mundo, utilizando las ciudades que he mencionado anteriormente.

En primer lugar fue la exposición en Glasgow en 2001. ¿Por qué Banksy elija ‘The Arches’ como un lugar adecuado para una primera exhibición de su obra? Así, si Massive Attack son algo para ir por, también encontraron el lugar del accidentado encanto para ser el perfecto trampolín. Para celebrar el lanzamiento de su segundo álbum, ‘Protección’ (que salió el 26 de septiembre de 1994), la banda tocó un concierto en ‘The Arches’ el 8 de diciembre de 1994. Sí señor.

Luego tuvimos Nápoles en 2004. Del Naja es un gran hincha de Napoli y concedió una entrevista con la Radio de Nápoles de Marte en 2010, revelando su pasión por el equipo – una pasión dictada a él de su padre italiano. En la entrevista se revela que asistió a un partido de Napoli contra Ciudadela durante su estancia en la Serie C1, un partido que tuvo lugar el 26 de septiembre de 2004.

Así, aunque Massive Attack nunca dio un concierto allí en aquel momento, al menos Del Naja estaba allí en ese tiempo, cuando el mural apareció. La banda ha tenido una relación con la ciudad que se remonta a una década antes, en 1994, cuando el canal Británico ‘Channel 4’ filmó un documental sobre su visita a la ciudad del padre de 3D y su grabación en el estudio con la banda de Nápoles, Almamegretta.

Pasando a Australia de 2003, cuando la labor de Banksy apareció en Melbourne, representa también la última vez que la banda tocó en la ciudad, en el Vodafone Arena el 11 de marzo de ese año, antes de tocar en el Sydney Entertainment Centre en el 14 de marzo, el 16 de marzo en el de Brisbane y Canberra en el día 18, como parte de su gira australiana.

En cuanto a una posible apariencia de Massive Attack alrededor de la época en la que Banksy visitó Palestina a principios de 2005, no hay ninguno. Lo que si encontré fue que Robert Del Naja de Massive Attack ha estado trabajando desde 2005 con la fundación ‘Hope, Hope and Optimism’ para ‘Palestinos en la Próxima Generación’ – y continuamente ha prestado su apoyo a Palestina. Después de haber tocado 2 veces en Israel anteriormente, se unió al movimiento por un boicot cultural del país en 2010.

La banda también desempeñó una carrera de tres conciertos benéficos en Birmingham y Londres en 2007 por la fundación, mientras que también ha llegado a los titulares en julio de 2014, con una actuación en el Festival en Dublín incluyendo gráficos que manifiesto su solidaridad con los palestinos en Gaza. Más tarde ese mismo mes la banda organizó un concierto en el Líbano, en colaboración con el proyecto ‘Hope’ para apoyar a los refugiados Palestinos después de visitar el campamento de refugiados de Bourj el Barajneh.

Desde entonces me fije en el calendario de conciertos del grupo en los EE.UU. y Canadá. En 2006, Massive Attack se embarcó en una gira estadounidense que los vieron tocar en California en Berkeley el 22 de septiembre y el famoso Hollywood Bowl en el 24 en Los Ángeles, la semana después de que Banksy celebró su “Barely Legal” exposición en la ciudad durante el fin de semana del 15º-17º de septiembre. Interesante.

Damos un salto hasta 2008, Del Naja hizo la banda sonora, junto con su amigo de Massive Attack Neil Davidge, de los New Orleans documental “Trouble The Water”. Recibió su estreno en Nueva Orleáns el 17 de agosto de ese año, el mismo periodo de tiempo, casi día por día, que Banksy dejo 14 galerías por toda la ciudad para conmemorar el próximo tercer aniversario del huracán Katrina.

Mientras, en torno al momento de cuando seis nuevos Banksy murales fueron descubiertos por a la prensa en San Francisco el 1 de mayo de 2010, Massive Attack realizo una tanda de dos noches en la ciudad los días 25 y 27 de abril, unos días antes.

También en Toronto surge un patrón similar. Massive Attack toco en el Sound Academy en el 7 de mayo y el 9 de mayo de 2010, siendo éste el día en que tres nuevos murales Banksy apareció en la ciudad.

Alrededor del 12 de mayo, cuando un mural de Banksy apareció también en Boston, donde Massive Attack en la ciudad, habiendo realizado en la ciudad del legendario House of Blues lugar el 13 de mayo.

Y por último, cuando el artista hizo su mes de residencia en Nueva York, que se inició el 1 de octubre de 2013, las fechas coincidieron con una residencia Massive Attack de cuatro noches en la ciudad entre el 28 de septiembre y el 4 de octubre en la cuidad, en la Armoury de Park Avenue.

La realización de este mapa mundial de los murales de Banksy lanza una interesante relación entre él y el colectivo trip hop de Bristol, confirmando las sugerencias que tiene estrechas conexiones con la banda y, de hecho, con ‘3D’, también conocido como Robert Del Naja.

Voy a ir tan lejos como para decir tan cerca de hecho, que hay indicios que apuntan que son la misma persona, en una campaña de duplicidad que ha sabido conservar el misterio de su verdadera identidad, desde que llegó a la atención del público en 1997 con su ‘Mild Mild West’ mural en Bristol.

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Hable con Euan Dickinson, colaborador con la banda, acerca de las sugerencias, quien dijo “Se que Massive Attack son bastante lentos a sacar discos pero nunca podría suceder si él (Robert) fue Banksy, a menos que se está tirando la lana en mi opinión.”

E incluso si este rumor resulta algo más que eso, es claro a partir de las fechas que hay algo más que un vínculo casual entre el artista y la banda. O tal vez hay unos cuantas personas involucrados.

Parecido a los teóricos de la conspiración de Shakespeare, quizá él no es sólo un chico como todo el mundo piensa que es. Quizás él es Del Naja, Gunningham y otros, sólo un montón de artistas de grafiti viajando con Massive Attack dando caña. Esto sí que molara.